Gisteren werd in Antwerpen de JCI-award voor Jonge Vlaamse Ondernemer van het Jaar 2018 uitgereikt. Net zoals vorig jaar zat Bizcover op de eerste rij voor de finale, waarin vijf kandidaten uit de vijf Vlaamse provincies het tegen elkaar opnamen. Uiteindelijk was het de West-Vlaming Robin Maes, met MR Group actief in de installatie en productie van zonnepanelen, verwarming en elektrische installaties, die met de bloemen aan de haal ging. Hieronder leest u zijn tips voor startende ondernemers!  

Starten met behulp van extern kapitaal

“Mijn interesse voor zonne-energie werd gewekt toen ik nog studeerde, via mijn nonkel die met DuPont onderdelen leverde aan producenten van zonnepanelen. Ik maakte me toen de bedenking dat die zonnepaneelindustrie booming business zou worden. Na vier jaar bij een multinational heb ik in 2011 dan MR Group opgericht. Omdat ik zelf niet over het nodige kapitaal beschikte, deed ik daarvoor een beroep op business angels. Alles ging goed, en na het opstellen van een strategisch plan slaagde ik er in 2013 in om die business angels uit te kopen, zodat ik de zaak volledig in handen kreeg. Als volgende stap heb ik dan een hele ploeg vertegenwoordigers aangeworven, en vanaf dan ging het alleen maar sneller. Vandaag tellen we 82 medewerkers, hebben we vestigingen in Oost-Vlaanderen en Antwerpen en zijn we ook internationaal actief.”

Berekende risico’s nemen, en durven falen

“Ondernemen draait voor mij rond durven: soms moet je gewoon springen, met de kans dat je op je bek gaat. Zoals vaak gezegd wordt: stilstaan is achteruitgaan. Je moet dus (berekende) risico’s durven nemen om vooruit te kunnen gaan en te groeien. En falen hoort daar nu eenmaal bij. Het gaat erom dat je eruit leert. Iedereen maakt fouten, wees dus niet bang om ze toe te geven! Zelf ben ik altijd heel eerlijk over mijn fouten: mensen appreciëren die authenticiteit.”

Jezelf omringen met de nodige kennis van zaken

“Nog iets dat ik heel belangrijk vind: omring je met mensen die goed op de hoogte zijn van je activiteitendomein en alles wat daarin speelt. Dat zal niet altijd even leuk zijn: je zal felle tegenwind krijgen en zelfs tegen een muur lopen. Daar moet je dus op voorbereid zijn. Maar op zo’n moment mag je de moed niet opgeven: het zal je zaak ten goede komen. Verandering is verbetering.”

Inzetten op de beste salesmensen

“Aansluitend op de vorige tip: ga voor de beste vertegenwoordigers. Je product mag nog zo goed zijn: als je het niet verkocht krijgt, sta je nergens. De gemiddelde leeftijd ligt bij ons rond de dertig jaar, maar onze verkopers zijn bijna allemaal 40- en zelfs 50-plussers: het gaat om grote investeringen, en daarvoor heb je verkopers met een zekere maturiteit en ervaring nodig, die bij de klant vertrouwen opwekken. Dat heeft uiteraard zijn prijs, maar met reden.”

 

“Daarnaast zetten we ook sterk in op stagiair(e)s. Het is niet evident om ingenieurs te vinden, dus probeer ik echt tijd te maken voor de studenten die bij ons stage lopen: dat loont dubbel en dik de moeite als ze hier later een vast contract tekenen.”

Investeren in je reputatie

Tot slot: denk aan je reputatie, en werk eraan, ook al kost dat je in eerste instantie misschien geld of extra moeite. Een slechte reputatie doet, in tijden van internet en sociale media, snel de ronde en is erg moeilijk te herstellen. Een goede reputatie daarentegen is goud waard, en zal je op lange termijn veel meer opleveren dan enkele gemakkelijke ‘quick wins’. Het is de reden waarom ik bewust enkele erg moeilijke opdrachten heb aangenomen, bijvoorbeeld voor de installaties in de gevangenis van Gent: ik had er vertrouwen in dat we ze tot een goed einde konden brengen, en ik wist dat het onze reputatie ten goede zou komen. Kwaliteit leveren betekent vaak ook dat je iets duurder bent dan de concurrentie, maar ook dat is het waard. Zoals het spreekwoord: ‘The bitterness of poor quality remains longer than the sweetness of a correct price'.

 

 

Robin Maes

Robin Maes is industrieel ingenieur met een graduaat elektromechanica. In 2011 richtte hij MR Group op, dat gespecialiseerd is in de installatie en productie van zonne-energie, verwarming en elektrische installaties. In 2018 won hij de JCI Award voor Jonge Vlaamse Ondernemer van het Jaar.