Hoe je business doen evolueren zonder de familiewaarden te verloochenen? Het is een logische vraag wanneer je als vierde generatie aan de slag gaat in het familiebedrijf. Maxime Meeckers is achterkleinzoon van de oprichters van Tricobel, een onderneming die al 80 jaar actief is in de textielsector. Hier vertelt hij hoe hij de familiewaarden herinterpreteert met de blik van een ‘digital native’.

Een duurzaam waardekader scheppen

“De kernwaarden van onze onderneming zijn klantgerichtheid, openheid van geest, doeltreffendheid, nauwkeurigheid, betrokkenheid en welwillendheid.” Dat is na vier generaties nog steeds niet veranderd: “We letten erop dat onze teams deze waarden elke dag naleven. Ze zijn voor ons ook een leidraad bij alle aanwervingen en tijdens de jaarlijkse evaluatiegesprekken met onze medewerkers. We brengen die waarden ook regelmatig in herinnering: tijdens het personeelsfeest, bij de evaluatiegesprekken of tijdens infosessies rond nieuwe ontwikkelingen.” 

Noodzakelijke veranderingen durven doorvoeren

Voor Meeckers, die zich meteen na zijn studies bij het management van Tricobel aansloot, blijft de aflossing van de wacht een uitdagende kwestie. Als nieuweling moet hij zijn plaats binnen de zaak veroveren. Tegelijk krijgt hij de gelegenheid om als ‘digital native’ zijn eigen touch toe te voegen aan het familieavontuur en enkele noodzakelijke veranderingen door te voeren in lijn met de tijdsgeest. Zo zorgde de komst van de e-commerce voor een keerpunt: “Al enkele jaren zien we dat winkelen steeds meer digitaal gebeurt, met een verandering in het aankoopgedrag tot gevolg. We hebben ons hieraan aangepast door een multikanaalstrategie op te zetten, wat erop neerkomt dat we een wisselwerking creëren tussen de fysieke winkels en de online verkoop.” 

Middelen voorzien om aanpassingen door te voeren

Die uitbreiding was de perfecte gelegenheid om de klantenservice, een van de belangrijkste peilers van het bedrijf, een stevige boost te geven. “De klant kan bijvoorbeeld online een kledingstuk reserveren en het in de winkel gaan ophalen, zodat hij zich kan laten adviseren door een van onze verkoopmedewerkers. Maar het kan ook omgekeerd: wanneer een bepaalde maat niet verkrijgbaar is in de winkel, kan het artikel aan huis geleverd worden.” Op het vlak van HR betekende dit dat we nieuwe vaardigheden en kernactiviteiten moesten ontwikkelen: “We hebben zes à zeven personen in dienst genomen die expert zijn in e-commerce en webdevelopment. Daarnaast hebben we een beroep gedaan op agentschappen en andere consulenten om de klantenervaring op onze site te verbeteren.”

Inzetten op de complementariteit tussen generaties

In ons familiebedrijf vullen we elkaar goed aan. Mijn vader is de helft van de tijd bezig met het aankoopbeleid. Ik blijf vooral op kantoor, waar ik samenwerk met de teams die verantwoordelijk zijn voor marketing, e-commerce en de ontwikkeling van verkooppunten. Ook bezoek ik onze verschillende winkels om er met de geranten en hun teams te overleggen over hun noden en verwachtingen.” Meeckers is het eerste familielid dat een businessopleiding heeft gevolgd aan de Franse HEC Management School. De drie voorgaande generaties oefenden vooral commerciële functies uit. “Wat een ongelofelijke meerwaarde vormt - naast een degelijke opleiding - is de passie voor het vak die je erft, en het feit dat je opgroeit in een familie van ondernemers. Al van in de wieg hoorde ik hoe er over zaken werd gepraat. Dat hielp me om mijn toekomstpad voor me te zien.”

Nieuwe markten veroveren én jezelf trouw blijven

We vragen Meeckers hoe hij het bedrijf ziet evolueren vanuit zijn visie als achterkleinzoon en ondernemer: “We blijven verstandig investeren en vertrekken hiervoor altijd vanuit onze kernwaarden. Wanneer een projectontwikkelaar ons benadert met het idee om ergens een winkel te openen of wanneer we de kans hebben om een nieuwe markt te veroveren, wagen we ons daar niet blindelings aan. Elk initiatief moet overeenkomen met ons familiemodel: buiten het stadscentrum, makkelijk bereikbaar, liefst vlak bij een schoenwinkel zodat we onze klanten het volledige pakket kunnen bieden, enzovoort.”

Het team verjongen en samen de volgende fase aangaan

Hoewel Meeckers als millennial wil meegaan met de huidige trends, vertrouwt hij ons dit toe: “Ik geloof nog altijd in de kracht van fysieke winkels. Onze belangrijkste uitdaging ligt in het innoveren en het doorvoeren van de nodige verjonging. Zo zullen we sommige van onze vestigingen een jongere look geven en willen we nieuwe, jonge medewerkers aannemen. Daarom gaat mijn zus binnenkort halftijds aan de slag op de HR-afdeling.” Om de familiewaarden te blijven respecteren, heeft de onderneming er altijd een punt van gemaakt om de teams goed te omkaderen: “Op dit moment stellen we 135 mensen te werk. We plannen nieuwe projecten, maar we zullen nooit naar een volgende fase overgaan wanneer een van de afdelingen - HR, IT, sales, marketing - daar niet klaar voor is. We letten er altijd op dat alles gelijktijdig verloopt en dat iedereen dezelfde filosofie onderschrijft.”

Maxime Meeckers

Maxime Meeckers behoort tot de vierde generatie van ondernemersfamilie Meeckers, die in 1937 Tricobel oprichtte. Initieel lag de focus van het bedrijf vooral op breigoed, later werden de activiteiten gediversifieerd met de multimerkenwinkels Espace Mode en het eigen merk Signe Nature, dat verdeeld wordt over heel België, Frankrijk en Nederland. In 2017 ging Maxime binnen het bedrijf aan de slag als Commercieel Manager.