Als Belgische start-up het ondernemersavontuur aangaan en meteen hoog mikken? Het kan, zo bewijst Romain Trigaux. Samen met zijn vennoot Florian Paquay lanceerde de jonge ondernemer Calla, een klein, geautomatiseerd binnentuintje dat meteen op grote schaal in productie ging en waarmee hij Amerika verovert. Aan Bizcover doet hij zijn verhaal. 

De juiste partners zoeken vanaf het begin

Romain Trigaux is vooraan de twintig en dus erg jong voor een ondernemer. Toch begreep hij al vroeg dat je er alleen niet komt. En dus overtuigde hij zijn beste vriend om samen te starten en een netwerk van kwaliteitspartners uit te bouwen. “Het is allemaal vrij spontaan verlopen, van het zoeken naar technische partners tot nuttige contacten tijdens de productie, de financiering of de sourcing (het zoeken, vinden en evalueren van een leverancier). Ons netwerk bleek verbluffend doeltreffend te zijn.”

“Een voorbeeld: zodra het idee goedgekeurd was, deden we een beroep op een industrieel designer in Rijsel die zorgde voor een ecosysteem rond ons project. Via hem kregen we toegang tot zijn contacten in elektronica, productie, sourcing enzovoort. We konden ook rekenen op de steun van een kmo uit de regio Luik die internationaal actief is in de verlichtingssector. Zij hebben ons vanaf het begin ondersteund door ons niet alleen de lichtelementen te leveren, maar ook advies te geven, hun ruimtes ter beschikking te stellen om onze prototypes te bouwen en ons te helpen in de zoektocht naar onze eerste financiële partner.”

‘Internationaal’ denken om je te ontwikkelen

De twee jonge ondernemers kozen voor een Amerikaans crowdfundingplatform, en mikten dus resoluut op business op internationale schaal. “Op die manier kwamen we meteen in beeld in de Verenigde Staten en in Australië. Wat mensen ook zeggen: met een start-up wil je altijd zo groot mogelijk worden als je je lanceert in een bepaalde markt. De Amerikanen waren meteen erg enthousiast over de technologische innovatie van ons product, meer dan over ons ‘Made in Belgium’-verhaal.” 

“In België, en in een sector als de onze, kun je als start-up nog enige sympathie opwekken. Maar zodra je de grens oversteekt, wordt het heel wat moeilijker. De status van start-up is niet meteen synoniem van stabiliteit. Maar we hadden opnieuw geluk: in Frankrijk vonden we een grote coöperatieve landbouwgroep die start-ups als de onze helpt om zich te ontwikkelen. Dat zal voor ons straks nog meer waarde krijgen gezien we in de komende maanden willen prospecteren in de distributie- en verkoopnetwerken buiten België.” 

Bereid zijn om toegevingen te doen op je initiële businessmodel

Bij de start hoopten Romain en Florian om 100% Made in Belgium te werken. Maar de realiteit van de business haalde hen in: “We zijn al snel buiten België gaan kijken omdat we vroeg begrepen dat de kosten daar haalbaarder waren. Resultaat: terwijl productontwikkeling, assemblage en logistiek in België blijven, komt een gedeelte van de onderdelen uit het buitenland.” Vervolgens werden ook correcties doorgevoerd in het distributieschema: “We wilden via distributeurs werken, maar de kostprijs van het product was van die aard dat we rechtstreeks moesten onderhandelen met ketens van tuincentra en keukenaccessoires, maar ook conceptstores, enzovoort.”

Meerdere financieringsbronnen aanboren

Nog voor het product gelanceerd werd, telden ze al bijna 1.000 bestellingen, ook van buiten België. Er moest dus al meteen serieus geïnvesteerd worden. De jonge ondernemers zorgden daarom voor meerdere financieringsbronnen:

  • De steun van de eigen achterban, zowel bij de oprichting van het bedrijf als bij de activering van het netwerk;

  • Een crowdfundingcampagne, zoals eerder vermeld;

  • Twee fondsenwervingen bij hun eigen netwerk maar ook bij privé-investeerders, evenals de SIBA (Structure d’Investissement de Business Angels van de incubator VentureLab);

  • De banken, om een lening te krijgen voor de productiefase.

“Dankzij onze veelvoudige financieringsbronnen hadden we meer waarborgen voor ons project, en hadden we tegelijk een grotere geloofwaardigheid en legitimiteit bij andere potentiële investeerders” voegt Romain Trigaux toe. Er dienen zich dus mooie perspectieven aan voor de jonge ondernemers: tegen 2019 hopen ze al 5000 stuks verkocht te hebben!

Romain Trigaux

Na zijn opleiding tot industrieel ingenieur begon Romain Trigaux een master in nanotechnologie aan de Université de Liège en verkreeg hij het statuut van student-ondernemer. In 2016 lanceerde hij met zijn vriend Florian Paquay de start-up 4Senses en het product Calla, een volledig geautomatiseerd binnentuintje. Calla optimaliseert de natuurlijke cyclus van planten, waardoor je het hele jaar aromatische planten en kleine groenten kunt kweken.