In een eerder artikel op deze blog legden we u al uit wat een incubator is: een omgeving waar starters, die hun eerste stappen zetten als ondernemer, hun business in de beste omstandigheden kunnen opzetten. “De accelerator is voor de fase daarna”, legt Wouter Remaut uit. “Het bedrijf heeft al commerciële tractie gemaakt, er is een klein team samengesteld van een man of vier-vijf, de eerste omzet wordt binnengehaald… Dat is voor een bedrijf het moment om naar een accelerator over te stappen.”

Snel groeien is de boodschap

Co.Station heeft momenteel vestigingen in Brussel, Gent, Charleroi en is verantwoordelijk voor het management van The Beacon in Antwerpen, een community voor het ontwikkelen van Internet-of-Thingsgerelateerde producten. Het idee is, net zoals bij incubators, dat ondernemingen samen werkruimte delen, van mekaar leren en ervaringen uitwisselen. “Elk bedrijf heeft in elke levensfase andere behoeften”, zegt Wouter. De vragen die in een accelerator worden beantwoord, zijn dan ook van een heel andere orde dan die waar de incubators zich mee bezighouden. 

“Het bedrijf wil in deze fase vooral snel groeien, en zal dus in de eerste plaats proberen om zo snel mogelijk de salesprocessen op poten te zetten en te verbeteren. Daar komen heel wat vragen bij kijken: hebben we misschien geen externe CEO nodig, en wie zou dat kunnen zijn? Zitten de distributiekanalen goed, en zo niet, hoe kan het beter? Is de structuur van de vennootschap wel optimaal voor wat we doen? Zijn alle rechten voldoende beschermd en hebben we de nodige patenten in huis? En wanneer wordt het tijd om de grens over te steken en aan export te doen? Dat zijn de typische vragen waar mensen in een accelerator een antwoord op willen vinden.” 

Gezocht: extra kapitaal

Naast het stroomlijnen van de business, is ook het vinden van bijkomend kapitaal een groot aandachtspunt voor de bedrijven die in een accelerator zitten. “Het binnenhalen van extra kapitaal is heel vaak een mijlpaal voor onze bedrijven, een soort bekroning voor het werk”, legt Wouter uit. “Als hen dat lukt, wordt het stilaan tijd om op eigen benen te staan. Dat de kapitaalbehoeften groeien, is trouwens ook niet meer dan normaal. De vennootschap wordt groter en heeft dus meer werkkapitaal nodig: het product moeten verder ontwikkeld worden, het is misschien een goed idee om een tweede product te ontwikkelen, er moeten aanwervingen gebeuren, misschien naar grotere kantoren uitgekeken worden... Dat kost allemaal geld.”

Contacten met corporates

Co.Station biedt onderdak aan bedrijven die zich met technologie bezighouden. Dat kunnen heel verschillende vormen van technologie zijn: van cybersecurity over het internet of things tot het ontwikkelen van artificiële intelligentie. Hun verblijf bij Co.Station is niet gratis: ze betalen om deel te mogen uitmaken van de community. “Klopt”, zegt Wouter, “maar daarvoor krijgen ze wel wat terug: toegang tot een gemeenschap van gelijkgestemden, maar ook een heleboel contacten met grote corporate ondernemingen. En die zijn vaak vragende partij om met externe start-ups aan open innovatie te doen. Voor een start-up is dat een uitgelezen kans om een turbo op de groei zetten. Wat is de beste parameter om na te gaan of de start-up groeit? Naar zijn omzet kijken. Een commercieel contract afsluiten met een groot bedrijf als Proximus of BNP Paribas Fortis biedt niet alleen de gelegenheid om in een hogere klasse mee te spelen, het biedt ook de opportuniteit om extra te leren van de kennis en ervaring die binnen die klassieke bedrijven aanwezig is.”

Wouter Remaut

Wouter Remaut behaalde een masterdiploma Rechten in Gent en een postgraduaat internationaal privaatrecht aan de ULB. Hij startte in 2000 zijn carrière bij BNP Paribas Fortis, waar hij in diverse afdelingen van de bank werkzaam was. In januari van vorig jaar volgde hij Olivier Viaud, een van de stichters van Co.Station, op als CEO van de accelerator.