Heel weinig Belgische modemerken produceren hun producten nog in eigen land. De meeste fabrikanten trekken richting Oostblok, Turkije of Azië. Ellen Kegels van het breigoedmerk LN ging de andere kant uit en kwam in Peru terecht. Hoe managet zij de overzeese productie en wat zijn de moeilijkheden hierbij? 

Waarom een buitenlandse productie?

LN is de uitloper van de breigoedcollectie die Ellen Kegels vijftien jaar geleden startte. Als tiener breidde ze thuis sjaals en mutsen en verkocht die aan vrienden, buren en familie. Toen het concept  aansloeg, probeerde ze een netwerk van… oma’s in te schakelen voor de productie. “Ik had daarvoor bejaardentehuizen gecontacteerd, maar praktisch en juridisch bleek dat allemaal enorm moeilijk”, vertelt ze. “Nadien heb ik het nog geprobeerd met vrouwengevangenissen en beschuttende werkplaatsen, maar ook dat lukte niet. Werken met beschuttende werkplaatsen bleek veel te duur. Als ik die prijs moest doorrekenen, zouden mijn mutsen en sjaals onbetaalbaar worden.”

De zaden van fair fashion in Peru

Ondertussen belandde Ellen in de reclamewereld, in bureaus in Brussel, Antwerpen en Londen. “Het was ideaal om te leren omgaan met klanten, budgetten op te stellen en contracten te onderhandelen. En ik kwam er ook Lyn Verelst tegen, van de ngo Solid.”

Solid was op dat moment al bezig met projecten in Peru, onder meer met tienermoeders en de arme boerenbevolking. En Ellen zocht productiecapaciteit voor het breigoedconcept dat nooit uit haar achterhoofd was verdwenen. Een ideaal recept voor een win-win-situatie. “In 2011 gaf ik mijn ontslag in de reclamewereld en stortte ik me helemaal op de fashion. De complete collectie wordt nu gemaakt van wol van baby-Alpaca’s uit Zuid-Amerika. Werken in Peru gaf me ook de kans om aan fair fashion te doen: kleren maken in humane omstandigheden, met mensen die een eerlijk loon krijgen en die op een ecologische manier werken.”

Momenteel worden de jassen, vesten, sjaals, mutsen, truien en handschoenen van LN geproduceerd op drie locaties in Peru. Zowat 350 vrouwen breien en haken er elke dag. “Ik ben zelf niet continu daar”, zegt Ellen, “ik reis één keer of twee per jaar naar Peru en ik heb een Peruaanse in dienst als liaison. Zij houdt ons voortdurend op de hoogte van het reilen en zeilen. Die samenwerking loopt heel vlot, ze spreekt prima Engels en werkt zeer professioneel.”

Omgaan met cultuurverschillen en praktische hindernissen

Wat uiteraard niet wil zeggen dat een productie op een paar duizend kilometer van het thuisfront geen uitdaging is. “U moet in de eerste plaats onthouden dat u met mensen bezig bent”, zegt Ellen, “het zijn geen robots waarbij u maar op een knop moet duwen en ze doen wat u wilt. Er zijn bovendien wel wat cultuurverschillen. Wij maken vrij modieuze, moderne kleding met soms complexe details en afwerking. Het kan soms even duren eer de mensen ter plaatse dat onder de knie hebben. Onze kwaliteitscontrole is ook heel streng: elk stuk moet perfect zijn.” 

En dan zijn er nog de praktische hindernissen. “Het uurverschil bijvoorbeeld, als wij aan onze werkdag beginnen, zijn ze in Peru aan het afronden, we lopen dus eigenlijk altijd een dag achter. Daarnaast is ook het transport niet altijd gemakkelijk. Er zijn veel superstrenge drugscontroles op de vliegtuigen en soms lopen we daardoor een deadline mis. En last but not least: de bureaucratie. In Peru werken, betekent heel veel paperassen en red tape, dat hoort er nu eenmaal bij.” 

Fair fashion uitbreiden

Desondanks zijn er bij LN al vergevorderde plannen om de productie in Zuid-Amerika te verhogen. “We werken nu samen met een nieuwe agent in België waardoor ons winkelnetwerk hier stevig zal groeien”, vertelt Ellen. “Daarnaast kijken we ook naar Azië, met Japan en China zijn we volop in overleg. Ik zou ook graag de collectie uitbreiden en met meerdere materialen beginnen te werken. Uiteraard nog altijd in de filosofie van fair fashion en eerlijke werkomstandigheden.” 

Ellen Kegels

Bijdrage:

Ellen Kegels

Ellen Kegels studeerde communicatiewetenschappen en breit al sinds haar tienerjaren mutsen en sjaals. Aanvankelijk eerst voor familie en vrienden, maar in 2005 richt ze hiervoor LN Beanies op, gevolgd door LN Andes in 2011. In 2013 publiceerde ze haar eerste boek, “Goedgemutst”, met haak- en breipatronen voor mutsjes. In november 2014 kwam het vervolg “In Mijn Nopjes” uit. Ellen is ook een echte foodie en schreef een kookboek met gezonde recepten: #LNFairFood.

Verzend