Volgens veel trendwatchers is virtual reality een fantastische nieuwe mogelijkheid voor ondernemingen om klanten met hun producten te laten kennismaken. Zo kan een reisbureau de klant rondleiden in de hotels naar keuze, of kan een garage de nieuwste auto’s laten leren kennen via VR. Maar voor welke ondernemingen is het geschikt en hoe pak je dat aan? Jennis Vanhaeke van Libaro legt uit.

Innovatiepartners

Libaro bouwt digitale webapplicaties en werd in 2013 door Jennis Vanhaeke en Bert Clybouw opgericht. “We zien onszelf graag als een innovatiepartner”, zegt Jennis. “We zoeken graag samen met bedrijven naar oplossingen voor hun knelpunten. Een digitale app op maat (een web-app, een VR-app …) is meestal het eindresultaat van dat proces.”

Virtual reality: een buzzwoord

Samen met robotica, het internet of things en artificiële intelligentie is virtual reality tegenwoordig een van dé hipste buzz-woorden uit de technologiesector. Veel bedrijven vragen zich af of de technologie iets voor hen is en hoe dan wel. “Het is niet iets dat voor élk bedrijf geschikt is”, zegt Jennis. “Het hangt er vooral van af met welke producten je werkt. Als je een nieuwe smartphone koopt, ga je niet meteen op voorhand een VR-bril opzetten om hem te bekijken. Het biedt vooral nut bij producten waarbij het lastig is om ze voor te stellen als je ze niet echt kunt zien.”

Verschillende toepassingen zijn mogelijk

Typische use cases voor VR zijn bijvoorbeeld reisbureaus die virtuele rondleidingen door hotels of kuuroorden aanbieden, garages die klanten in VR laten kennismaken met hun nieuwe auto in hun favoriete kleur of grote bedrijven die arbeiders virtueel laten trainen om met bepaalde machines om te gaan.

“Ook in immobiliën en interieurinrichting is de belangstelling groot”, legt Jennis uit. “Als je meubelen gaat kopen of je interieur opnieuw gaat schilderen, krijg je in het beste geval een piepklein staaltje van de stoffen en de verf mee. Maar meestal zegt dat totaal niks, het geeft je helemaal geen idee hoe je kamer eruit zal zien als die volledig ingericht is. Met virtual reality zie je dat wél. Je staat in de ruimte.”

In e-commerce zijn er ook mogelijkheden, aldus Jennis. “Stel bijvoorbeeld dat je kasten verkoopt: uw klant kan zijn kast perfect op maat samenstellen op uw website en daarna zijn ontwerp in VR bekijken. Bevalt hem iets niet of wil hij wat veranderen? Geen probleem. Met een paar muisklikken is het ontwerp aangepast en verbeterd.” VR is dus ook perfect geschikt om maatwerk voor te stellen en te personaliseren. Eenvoudig digitaal producten creëren zoals een maatkast om deze in ware grote bewonderen.

Goedkoper geworden technologie

Naast deze diverse mogelijkheden, is een andere hefboom voor de doorbraak van virtual reality dat de technologie om dit mogelijk te maken, de laatste tijd sterk in prijs gedaald is. “Veel mensen denken dat je voor VR absoluut een speciale bril nodig hebt, maar je hebt tegenwoordig ook al kartonnen brillen waar je je smartphone kunt inschuiven en die je dan als scherm kunt gebruiken. Het geeft misschien niet de absolute topervaring van een dure VR-bril, maar het is ook perfect bruikbaar”, legt Jennis uit. “Zo’n kartonnen houder kost bijna niks en je kan ze heel gemakkelijk naar potentiële klanten opsturen. En het is commercieel een stuk overtuigender dan een staaltje. Wil je toch met een echte bril werken? Die haal je al voor een paar honderd euro in huis, al moet je ook wel over een voldoende krachtige computer beschikken om de beelden te genereren. Voor de topmodellen is een krachtige computer vereist maar de nieuwste VR-brillen hebben deze niet meer nodig. In elk geval: je moet geen multinational zijn om er mee te experimenteren.” 

Wandelen door je droomhuis

Ook bijvoorbeeld de camera’s om 360°-beelden op te nemen, komen meer en meer in het bereik van KMO’s. Jennis: “In de immosector zijn er bijvoorbeeld al best wat projectontwikkelaars die klanten een virtuele wandeling door hun droomhuis of droomappartement laten maken. Bij het voorstellen van een nieuw interieur, kun je de tegels meteen aanpassen, je kunt de gordijnen veranderen, je kunt zelfs met een druk op de knop een compleet andere keuken installeren. De customer experience is gewoon stukken beter dan gewoon een plan bekijken.” 

Te betalen: de expertise

Een probleem is wel dat je niet alleen de hardware in huis moet halen, maar ook de expertise om de bijhorende software te ontwikkelen. “Dat is volgens mij momenteel nog iets te technisch om aan leken over te laten”, zegt Jennis. “Een op maat gemaakte VR-app bouwen is echt geen sinecure. De complexiteit moet vertaald worden naar een systeem waar zelfs mijn ouders mee overweg kunnen. De meeste bedrijven zullen daar dus een specialist voor moeten aanspreken en die partij moet natuurlijk ook betaald worden. Kan je dat zelf proberen? Uiteraard mag dat, maar ik denk dat de tijd die je kwijt bent om de techniek onder de knie te krijgen zodanig lang gaat zijn, dat je kostentechnisch gezien al evengoed er iemand kunt voor betalen.” 

Om de juiste mensen te vinden, maar ook om deze ingewikkelde software volledig uit te kunnen werken en te kunnen financieren, heeft Libaro een beroep gedaan op de Leuvense accelerator imec.istart. Via een ‘Open Call’, worden start-ups gericht op technologie uitgenodigd om te genieten van het zakelijke advies, het netwerk en de financiële steun van het programma.

Jennis Vanhaeke

Jennis Vanhaeke studeerde Toegepaste Informatica aan de Katholieke Hogeschool Zuid-West-Vlaanderen in Kortrijk. Tijdens zijn opleiding deed hij mee aan een interne wedstrijd om het beste business plan te schrijven en viel daar in de prijzen. Dat plan om te werken rond innovatie vormde de kiemen voor Libaro.