Digitalisering is overal, en vooral, onomkeerbaar. Vaak wordt daarbij verwezen naar de negatieve aspecten: ze zorgt voor jobverlies, extra stress, cyberverslaving, verlies van privacy, enzovoort. Toch ziet Thierry Geerts, country manager Google België, vooral kansen in plaats van bedreigingen, met name voor ondernemers. Hieronder vertelt hij meer over Digitalis: zijn visie van een digitaal land met vier miljard geconnecteerde burgers... met België als hoofdstad?

Digitalis, een land vol opportuniteiten

“Digitalis is een virtueel maar tegelijk reëel land, met als inwoners de vier miljard aardbewoners die toegang hebben tot internet – tegen 2020 zullen dat er al vijf miljard zijn, en op termijn de hele planeet. Dat biedt enorme kansen, in het bijzonder voor ondernemers: vier miljard consumenten, en dat op nauwelijks enkele muisklikken. Digitalisering laat ook toe te automatiseren en de efficiëntie te verhogen, veel gerichter te communiceren en rekruteren, van overal te werken, personeel op nieuwe manieren te motiveren, et cetera. Voor wie wil, zijn er dus enorm veel mogelijkheden.”

Behoudsgezinde mindset bij ondernemers

Mensen zijn zich dus wel bewust van de evolutie, maar de urgentie ontbreekt vooralsnog.
Ondanks al die opportuniteiten lijken velen nog steeds een afwachtende houding aan te nemen. Uit schrik? Omdat ze eerder de gevaren dan de potentiële voordelen zien? Geerts: “Ik spreek regelmatig voor ondernemers. Als ik dan vraag wie zijn vakanties online boekt, gaan bijna alle handen de lucht in. Vraag ik wie er zelf al iets online verkocht heeft, dan is dat slechts 10-15%. Er is dus sprake van een cultureel probleem: een groot deel van onze bedrijfsleiders is eerder behoudsgezind, en denkt dat ze het met een businessmodel van 20 jaar geleden ook kunnen redden. Mensen zijn zich dus wel bewust van de evolutie, maar de urgentie ontbreekt vooralsnog.”

Vooroordelen

Bovendien bestaan er ook nog heel wat vooroordelen. “Mensen denken bij digitalisering al snel aan grote kosten en investeringen. Dat klopt vaak niet: de switch naar bijvoorbeeld automatisering of de cloud kost in eerste instantie misschien wel iets, maar is daarna doorgaans kostenbesparend. Hetzelfde geldt voor marketing: het kost wat tijd/geld om je mensen om te scholen, maar eenmaal dat gebeurd is, laat digitale marketing toe veel gerichter en efficiënter te communiceren. Nog zo’n populair vooroordeel is dat digitalisering vooral iets is voor grote techbedrijven uit Silicon Valley of China. Het beste bewijs dat dat niet zo is: Coolblue, een idee van drie Nederlandse studenten, of Amazon, dat door Jeff Bezos opgericht werd in zijn garage in Seattle en nu een van de waardevolste bedrijven ter wereld is.”

Een nieuwe industriële revolutie

Wat is er dan nodig om die omslag te maken? Geerts: “Een dergelijke aanpassing vereist de nodige durf en visie. Jammer genoeg zien we in de praktijk vaak dat er een bepaalde externe druk of zelfs een crisis nodig is voor de zaken echt in gang schieten: denk maar aan Tesla voor de elektrische auto, Über in de taxisector, of de bankencrisis van 2008 hier in België. Die verplichtte de banken ertoe zichzelf opnieuw uit te vinden, waardoor we nu over fantastische bankapps beschikken. In de verzekeringssector is die crisis er niet geweest: zij hinken dan ook achterop in digitalisering.

En wat met de rol van de overheid? “Zij leveren met Digital Belgium en de inspanningen van ministers De Croo en Muyters alvast goed werk, maar dat neemt niet weg dat er nog een hele weg af te leggen is: zo zijn onze opleidingen niet aangepast aan de huidige realiteit, en is het in de huidige war for talent vaak niet eenvoudig de juiste profielen te vinden. Maar, daar mogen we als ondernemers niet op wachten. De digitalisering waar we vandaag middenin zitten vormt de vierde Industriële Revolutie, en een dergelijke fundamentele transformatie is maar compleet als alle partijen mee zijn: overheid, consument en bedrijfswereld.”

Op de goeie weg?

Er is dus nog werk aan de winkel voor we België tot hoofdstad van de planeet Digitalis kunnen uitroepen. “Toch is er al heel wat om trots op te zijn: denk maar aan die bankenapps, of de hypergeavanceerde chips van het wereldvermaarde Leuvense onderzoekscentrum imec. Dit expertisecentrum ondersteunt technologische en digitale projecten via een accelerator voor start-ups (imec.istart) en een halfjaarlijkse “Open Call” voor nieuwe projecten. Daar  mogen we best wat fierder op zijn”, besluit Geerts. “Ook in farma- en biotechnologie is België trouwens absolute wereldtop, alleen weet niemand dat” (lacht).

Thierry Geerts

Thierry Geerts is handelsingenieur van opleiding en heeft een rijkgevuld curriculum in het bedrijfsleven en de media, met passages bij onder meer PricewaterhouseCoopers, Rentokil, Sydes, Passe-partout, Corelio en Arkafund. Sinds 2011 is hij country manager België bij Google. In zijn boek Digitalis zet hij zijn visie voor een digitale toekomst uiteen en pleit hij ervoor om van België een wereldcentrum voor AI te maken.