Zowel kmo’s als grote bedrijven brengen individuen met uiteenlopende nationaliteiten, culturen en geloofsovertuigingen bij elkaar. Hoe kunnen we synergieën creëren en samen groeien binnen een multicultureel ecosysteem? De dromerige maar vastberaden Virginie Pierre, die zichzelf omschrijft als een “International Poetic Business Developer”, geeft ons het antwoord op deze vraag. Bizcover ontmoette haar in België toen ze nog maar pas terug was uit Guinee-Conakry, waar ze werkt aan haar ondernemersproject. 

Verlangen om vooral op internationaal niveau te ondernemen

Pierre vertelt: “Hoewel dit een tijd is van korte circuits, denk ik toch dat de commerciële toekomst ergens anders ligt, namelijk in de internationalisering. Enerzijds omdat de wereld zoveel te bieden heeft, en anderzijds omdat we sinds de tijd van Columbus weten dat we moeten uitwisselen tussen plaatsen en individuen om te kunnen floreren.  Niemand heeft ooit zijn business een boost gegeven door stil te staan. Het is belangrijk om vooruit te gaan, en allereerst om uit uw comfortzone te komen.” En zo heeft Pierre altijd samengewerkt met het buitenland. Meer dan twintig jaar lang heeft ze groepsreizen georganiseerd los van andere reisorganisaties. Daarna werkte ze als vrouwelijk ondernemersexpert voor de UNDP (het VN-ontwikkelingsprogramma), de Europese Commissie en LEAD (Les Entrepreneurs Actifs de la Diversité). “Belgische ondernemers ontbreekt het niet aan kansen om zich open te stellen voor de wereld. Denk maar aan de mogelijkheden van de digitalisering en in het bijzonder de e-commerce. En het potentieel van de handelsmissies en de subsidies niet te vergeten.”

De ander beschouwen als mens en werken aan de mentaliteit

Al haar hele leven lang is Pierre ondergedompeld in een multiculturele omgeving. De verschillenkwestie, zowel op vlak van cultuur, gender, geloof, enzovoort, is voor haar dus niet echt relevant. “Mijn man is een islamitische Algerijn, mijn dochter heeft een Joodse voornaam en ik ben een roodharige uit Verviers … In de ogen van sommige mensen heb ik waarschijnlijk een erg atypisch gezin, maar het is net die eigenheid die ons sterk maakt. Hetzelfde geldt in een werkomgeving: ik beschouw iedereen gewoon als mens. In België heb ik moeten leren leven met wederzijdse vooroordelen en zelfs ongeremde uitsluiting. Ik was bijvoorbeeld eens in een groot bedrijf waar de secretaresse meedeed aan de ramadan. Haar collega’s dachten dat ze gewoon af en toe een dipje had, maar het is nu net dat gebrek aan respect voor de bijzonderheden van een persoon dat de prestaties kan ondermijnen. Uit wederzijds begrip ontwikkelt zich loyaliteit en kan een band worden opgebouwd. Goede voorlichting is dus echt onmisbaar binnen een team. Het is de taak van de manager - en zijn HR-afdeling - om dat in te voeren in zijn bedrijf.

Plaats maken voor het anders-zijn en marketingclichés een halt toeroepen

“Net zoals rokers een eigen plek hebben gekregen, zouden er binnen bedrijven ook “vrije ruimtes” moeten bestaan.  Iedereen zou daar dan in alle vrijheid zijn eigen zeden en gewoontes kunnen uiten. Dat is nu een concreet voorbeeld van een synergie. Je kan er yoga beoefenen, maar even goed bidden of een siësta houden. Dat zou vergeefse, nutteloze polemieken vermijden. Door iedereen de kans te geven om zichzelf te zijn, kan je juist interpersoonlijke contacten harmoniseren. Mensen zien niet wat ze verliezen door het andere te verwerpen, namelijk een stukje van zichzelf.  Bovendien horen we nog veel te vaak marketingpraatjes, waardevoorstellen en andere verkoopargumenten die enkel zijn gebouwd op het lokale, maar we kunnen niet leven van enkel ‘dit hier’. Zou u dan nooit meer kaneel of peper willen eten? Ook de erg relatieve verschillen van individuen verrijken onze maatschappij en onze bedrijven.

Durf te leren uit uw stommiteiten en groei in de diversiteit

Werken en interageren met andere culturen, dat kunt u leren: “Ik heb ook blunders begaan voor ik bepaalde plaatselijke gedragscodes kende. Zo heb ik wel eens ongepaste uitspraken gedaan tegenover mijn gesprekspartners. Over het algemeen leggen ze wel uit waarom iets niet gebruikelijk is en daarna kunt u er samen eens goed om lachen. Bang zijn is dus voor niets nodig.” Het is vanuit die gedachte dat Pierre momenteel de laatste hand legt aan haar boek over het onderwerp “Ondernemen in een vijandige omgeving”: “Alles is zo relatief! Ik heb hier bedrijven gezien die het soms erg moeilijk krijgen door zich niet langer opnieuw uit te vinden, en dan andere die te maken krijgen met bosbranden, stroomstoornissen, enzovoort, maar die wel elke dag sterker worden door hun diversiteit. Wat mij betreft kies ik zeker voor de tweede optie, die van internationalisering en multiculturalisme.”

Virginie Pierre

Virginie Pierre volgde een traject op het kruispunt van ondernemerschap, public relations en business development. Na 7 jaar in het bestuur van Diane, een netwerk van vrouwelijke ondernemers, besloot ze haar tijd volledig te wijden aan haar eigen projecten. Sinds 2018 woont ze tussen België en Guinee-Conakry, in Dalaba, waar ze startende ondernemingen, meestal van vrouwen, opleidt en begeleidt binnen het kader van microprojecten. Ze heeft er ook het Icônes Guesthouse uitgebouwd, tegelijk een B&B voor reizigers, een plaats voor coworking en opleidingen, en een verblijfplaats voor kunstenaars-ondernemers.